SANTIAGO HUMBERSTONE, EL PADRE DEL SALITRE

Crónica de Fernando Lizama-Murphy

Humberstone en su oficina de Agua SantaJames Thomas Humberstone no fue el que descubrió el salitre ni sus propiedades, pero fue el que revolucionó la industria extractiva y los procesos consiguiendo rendimientos muy superiores a los que se obtenían en esa época y mejorando notablemente la calidad de vida de los pampinos. Tampoco fue el propietario de la salitrera que hoy se conserva como el museo al aire libre más importante de Chile, pero fue tan grande su aporte a esa industria, que se la rebautizó con su nombre.

Nació en Dover, Inglaterra, en 1850. Era hijo de un modesto funcionario de correos, que fue trasladado a Londres. En esta ciudad James comenzó a trabajar en la London and North Western Railway, una empresa ferroviaria donde adquirió conocimientos básicos de mecánica y de química, disciplina ésta que lo sedujo. Decidió que su futuro se encaminaría hacia esos estudios e ingresó a los cursos nocturnos del Mechanical Institute, donde se destacó por su dedicación, lo que le valió una beca de £ 50 para que pudiera continuar en la Escuela Real de Minas, donde obtuvo el título de Ingeniero Químico.

Con su diploma bajo el brazo recibió una oferta de trabajo desde Perú para trabajar en la oficina salitrera San Antonio de Zapiga, de Campbell Outram & Co.  Recaló en Pisagua, entonces puerto peruano, el 6 de enero de 1875 para desempeñarse como ayudante del jefe de laboratorio, pero éste falleció de disentería a los pocos días de arribado Humberstone,  asumiendo él el cargo.

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